Kännetecknande för metal är utvecklingen ifrån Hård rock med ett större fokus på ondska, krig, brutalitet, våld och närliggande ämnen, vilket är särskilt tydligt inom de extrema subgenrerna death metal och black metal. Låttexterna omfattar dock allt ifrån kärleksballader till detaljerade skildringar av patologiska undersökningar och det är svårt att fälla ett allmänt omdöme om tematiken, då denna behandlar alla tänkbara områden.

Något som dock är typiskt för heavy metal-grupper är musikinstrumenten. Elbas, trummor samt en eller två (distade) elgitarrer. Synt och andra klaviaturinstrument förekommer hos vissa grupper, men oftast inte.

Iron Maiden
Iron Maiden

Ursprung

Heavy metal utvecklades ur den hårda rockmusiken på 1960-talet och själva begreppet etablerades under 1970-talet. Kända band som Led Zeppelin, Deep Purple, Black Sabbath samt Judas Priest ansågs tillhöra genren. Under 1980-talet kom stora band som Kiss, Iron Maiden, Scorpions samt Guns N’ Roses.

Subgenrer

Heavy metal har ofta klassats som subkultur, i motsats till mainstream, den dominerande populärkulturen. Men många aspekter av heavy metal har å andra sidan efter fyrtio år med hårdrock blivit mainstream inom rockmusiken – åtminstone i västvärlden. Band som Deep Purple, Led Zeppelin, Black Sabbath, Iron Maiden, Hammerfall, Metallica m.fl. tillhör år 2010 knappast subkulturen längre utan snarare mainstreamkulturen. Eftersom gränserna har tänjts och metal inte längre tveklöst är subkultur kunde ett band som Lordi vinna Eurovision Song Contest 2006.